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Portraits de décorés

Soeur Emmanuelle

Madeleine Cinquin (1908-2008) naît à Bruxelles. Sa vie bascule un dimanche matin, à l'âge de six ans sur la plage de Blankenberge. Elle se trouve là avec son petit frère et sa gouvernante. Sous ses yeux, son père se noie. Elle décide alors de s'accrocher à Dieu. Elle prononce ses vœux le 10 mai 1931. « Moi, plus tard, je serai religieuse, missionnaire et martyre », lance-t-elle.

A 22 ans, la première partie de ce programme extrême se réalise.  Elle choisit la congrégation Notre-Dame de Sion, pour leur vocation dans l'éducation des enfants et leur souci des pauvres.

En 1971, elle s’installe à 62 ans dans un bidonville du Caire. Construit sur les ordures, Ezbet et Nakhl abritent des milliers de familles. Sœur Emmanuelle vit dans une cahute de 4 m² au milieu des « zabalines », les chiffonniers du Caire. Ni eau, ni électricité, mais fournaise, puanteur, maladies, violence. En 1977, elle est rejointe par Sara, une jeune religieuse. En 1987, elle fonde l’association ASMAE (Aide socio-médicale à l’enfance) qui essaime dans plusieurs pays et devient chevalier de la Légion d’honneur. De retour en France, elle alerte sans cesse les médias et voyage notamment au Soudan, au Darfour, où elle se fait le porte-parole des populations sudistes persécutées.

Officier de la Légion d’honneur en 1996, Sœur Emmanuelle est promue commandeur en 2002 avant d'être élevée au grade de grand officier de la Légion d'honneur en 2008.

Le 21 février 2008, à l'occasion de son 100ème anniversaire en Belgique, elle adresse un message : « J'ai 99 ans. Je ne vivrai pas encore 99 ans mais quand je serai partie, c'est vous ! Vous qui êtes là, qui m'écoutez, chacun d'entre vous qui devrez aider mon association pour qu'elle continue à sauver des milliers d'enfants dans le monde... Alors je m'adresse à chacun d'entre vous, les yeux dans les yeux et je vous dis ' je compte sur vous pour que l'avenir soit encore plus beau que le présent grâce à vous »

Légende de la photo:

Soeur Emmanuelle à Louvain-la-Neuve en Belgique, le 19 novembre 2003 lors d'une conférence tenue dans l'auditoire Socrate 10 comble. Soeur Emmanuelle répondait aux questions du père Charles Delhez © Gauthier FABRI